Sonnenaktivität markiert das Ende der jahrzehntelangen NEOWISE-Mission der NASA

von Manuel Costa
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NEOWISE Mission

Diese künstlerische Darstellung zeigt die Raumsonde Wide-Field Infrared Survey Explorer (WISE), die die Erde umkreist. Im Rahmen der NEOWISE-Mission bestand seine Hauptaufgabe in der Erkennung und Analyse von Asteroiden. Bild mit freundlicher Genehmigung von NASA/JPL-Caltech.

Das Weltraumteleskop der NASA, das sich der Identifizierung und Verfolgung von Asteroiden und Kometen widmet und Infrarottechnologie nutzt, hat eine umfangreiche Datensammlung gesammelt. Aufgrund der erhöhten Sonnenaktivität droht ihr derzeit jedoch ein beschleunigtes Ende.

Seit seiner Reaktivierung am 13. Dezember 2013 hat NEOWISE bemerkenswerte Leistungen vollbracht, darunter die Entdeckung eines Kometen, der nur einmal in einer Generation vorkommt, die Verfolgung von über 3.000 erdnahen Objekten, einen wesentlichen Beitrag zu globalen Planetenverteidigungsstrategien und die Unterstützung der Begegnung einer NASA-Mission mit unter anderem ein entfernter Asteroid.

Bedauerlicherweise nähert sich die Mission aufgrund von Sonneneinflüssen ihrem Ende. Die Raumsonde NEOWISE, die vollständig als Near-Earth Object Wide-Field Infrarot Survey Explorer bekannt ist, verliert aufgrund der Sonnenaktivität allmählich ihre Umlaufbahn. Es wird erwartet, dass es bis Anfang 2025 weit genug in die Erdatmosphäre absinkt, wodurch es funktionsunfähig wird und schließlich beim Wiedereintritt zu seiner Auflösung führt.

Die Sonne durchläuft einen 11-jährigen Zyklus erhöhter Aktivität, der während des Sonnenmaximums seinen Höhepunkt erreicht. Dieser Zeitraum ist durch vermehrte Sonnenereignisse wie Flares und koronale Massenauswürfe gekennzeichnet, die die Erdatmosphäre ausdehnen. Diese Ausdehnung erhöht den atmosphärischen Widerstand auf Satelliten und verlangsamt sie. Da sich die Sonne ihrem nächsten Maximum nähert, kann NEOWISE seine Orbitposition nicht halten.

Am 27. März 2020 wurde der Komet C/2020 F3 NEOWISE als eine Reihe unscharfer roter Punkte in einer Zusammenstellung von Infrarotbildern der NEOWISE-Mission erfasst. Bildquelle: NASA/JPL-Caltech.

Joseph Masiero, stellvertretender Hauptforscher von NEOWISE am IPAC, Caltech, Pasadena, Kalifornien, räumt ein, dass das Ende der Mission erwartet wurde. Er bemerkt das Wiederauftauchen der Sonne aus einer Ruhephase und betont den unvermeidlichen Absturz der Raumsonde aufgrund der unkontrollierbaren Sonnenaktivität.

Das zweite Leben von WISE

Das letzte Jahrzehnt symbolisiert ein neues Kapitel für die Raumsonde. NEOWISE wird vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Südkalifornien betrieben und hat die ursprüngliche WISE-Mission, die 2009 gestartet wurde, umfunktioniert. Daten von WISE und NEOWISE waren maßgeblich an der Untersuchung entfernter Galaxien, kühler Sterne, explodierender Weißer Zwerge, aktiver Kometen, erdnaher Asteroiden usw. beteiligt mehr.

Im Jahr 2010 führte WISE erfolgreich eine umfassende Infrarotuntersuchung des Himmels durch und übertraf damit die Empfindlichkeit früherer Untersuchungen. Dabei wurden zahlreiche supermassereiche Schwarze Löcher identifiziert, die aktiv Materie ansammeln. WISE-Daten ermöglichten im Rahmen des von Bürgerwissenschaftlern geleiteten Disk Detective-Projekts auch die Entdeckung zirkumstellarer Scheiben, die aus Gas, Staub und Trümmern um Sterne bestehen.

Im Mittelpunkt der Beobachtungen von WISE standen Infrarotwellenlängen, die für das bloße Auge unsichtbar sind und von warmen Objekten emittiert werden. Um Störungen durch seine eigenen Wärmeemissionen zu vermeiden, nutzte das Raumschiff kryogene Kühlung. Nachdem der Kühlmittelvorrat aufgebraucht war und zwei Himmelskartierungen abgeschlossen waren, wurde WISE im Februar 2011 in den Ruhezustand versetzt.

Trotz des Fehlens von Kühlmittel, was die Beobachtung der kältesten Himmelskörper einschränkte, konnte WISE dennoch erdnahe Asteroiden und von der Sonne erhitzte Kometen erkennen. Daher reaktivierte die NASA die Raumsonde im Jahr 2013 mit einem klaren Ziel: die Verteidigung des Planeten durch die Untersuchung dieser Objekte zu unterstützen, die potenzielle Einschlaggefahren für die Erde darstellen.

Astronomen identifizierten diese Objekte im Rahmen der Mission nicht nur, sondern analysierten auch ihre Größe, ihr Reflexionsvermögen (Albedo) und Hinweise auf ihre Zusammensetzung.

Amy Mainzer, die Hauptforscherin der Mission an der University of Arizona, Tucson, hebt die Rolle von NEOWISE in der Planetenverteidigungsstrategie der NASA und seinen Beitrag zur umfassenderen Erforschung des Sonnensystems und darüber hinaus hervor. Mainzer leitet auch die bevorstehende NEO Surveyor-Mission, einen Nachfolger von NEOWISE, deren Start für 2027 geplant ist. Dieses Infrarot-Teleskop der nächsten Generation wird nach schwer fassbaren erdnahen Objekten suchen, darunter dunkle Asteroiden und Kometen sowie Erdtrojaner. Der erste Erdtrojaner wurde 2011 von WISE entdeckt.

Das Vermächtnis und die zukünftigen Auswirkungen von NEOWISE

Als NEOWISE hat die Mission den Himmel mehr als 20 Mal abgetastet und dabei 1,45 Millionen Infrarotmessungen von mehr als 44.000 Objekten im Sonnensystem erfasst, darunter die Entdeckung von über 3.000 erdnahen Objekten und 215 neue Erkenntnisse. Die Mission hat die Umlaufbahnen verfeinert und die Größe dieser Objekte geschätzt.

NEOWISE spielte eine entscheidende Rolle bei der Untersuchung erdnaher Asteroiden, insbesondere im Jahr 2021, als es eine entscheidende Rolle bei einer internationalen Übung zur Planetenverteidigung spielte, die sich auf den potenziell gefährlichen Asteroiden Apophis konzentrierte.

Die Mission entdeckte außerdem 25 Kometen, darunter den langperiodischen Kometen C/2020 F3 (NEOWISE), der im Jahr 2020 einen spektakulären Anblick auf der Nordhalbkugel bot

Häufig gestellte Fragen (FAQs) zur NEOWISE-Mission

Warum endet die NEOWISE-Mission der NASA?

Die NEOWISE-Mission endet aufgrund der erhöhten Sonnenaktivität, die dazu geführt hat, dass die Raumsonde allmählich ihre Umlaufbahn verliert. Die verstärkten Sonnenereignisse wie Sonneneruptionen und koronale Massenauswürfe haben die Erdatmosphäre erweitert, wodurch der Luftwiderstand auf das Raumschiff zugenommen hat und es nicht mehr in der Lage war, seine Position über der Atmosphäre beizubehalten.

Was waren die wichtigsten Erfolge der NEOWISE-Mission?

Zu den wichtigsten Errungenschaften von NEOWISE gehören die Entdeckung eines einzigartigen Kometen, die Verfolgung von über 3.000 erdnahen Objekten, der Beitrag zu globalen Strategien zur Planetenverteidigung und die Unterstützung von NASA-Missionen zu entfernten Asteroiden. Die Mission hat den Himmel über 20 Mal gescannt und bedeutende Infrarotmessungen an Objekten des Sonnensystems durchgeführt.

Was passiert mit NEOWISE, nachdem es aus der Umlaufbahn fällt?

Nachdem NEOWISE aufgrund der Sonnenaktivität aus der Umlaufbahn gefallen ist, wird es voraussichtlich Anfang 2025 in die Erdatmosphäre absinken, wo es funktionsunfähig werden und beim Wiedereintritt schließlich zerfallen wird.

Welche Bedeutung hat die NEOWISE-Mission für die zukünftige Weltraumforschung?

NEOWISE hat die Bedeutung von Infrarot-Weltraumdurchmusterungsteleskopen für die Planetenverteidigung und Studien zum Sonnensystem aufgezeigt. Sein umfangreiches Beobachtungsarchiv wird weiterhin zukünftige Forschungen und Entdeckungen unterstützen, ähnlich wie frühere WISE-Daten lange nach Ende der Mission verwendet wurden.

Was ist der nächste Schritt der NASA nach NEOWISE?

Nach NEOWISE plant die NASA, im Jahr 2027 die NEO Surveyor-Mission zu starten. Dieses Infrarot-Weltraumteleskop der nächsten Generation wird auf dem Erbe von NEOWISE aufbauen, schwer zu findende erdnahe Objekte aufspüren und einen weiteren Beitrag zur Planetenverteidigung und Weltraumforschung leisten.

Mehr über die NEOWISE-Mission

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