Hallazgos relacionados: una sustancia que se encuentra en productos cosméticos y domésticos comunes puede cambiar la epigenética de las células

por Klaus Müller
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Formaldehyde's Epigenetic Impact

Respecto al descubrimiento: una sustancia que se encuentra en productos domésticos y cosméticos comunes puede alterar la epigenética celular

Nuevas investigaciones sacan a la luz los peligros asociados con el formaldehído, una sustancia química omnipresente que se encuentra en diversos artículos domésticos y cosméticos. Altera procesos críticos que gobiernan la actividad genética, lo que potencialmente conduce al desarrollo de afecciones como el cáncer y otras enfermedades. Este estudio subraya la necesidad imperativa de políticas más estrictas destinadas a reducir la exposición al formaldehído, dada su prevalencia en numerosas industrias y fuentes ambientales.

La epigenética abarca los mecanismos químicos que supervisan la actividad genética, permitiendo que nuestras células, tejidos y órganos se adapten a las condiciones ambientales cambiantes. Sin embargo, si bien esta adaptabilidad es ventajosa, tiene un inconveniente: la regulación epigenética es más susceptible a la alteración por toxinas en comparación con la secuencia genética relativamente estable codificada en el ADN.

Un artículo reciente, en colaboración con el Dr. Manel Esteller, Director del Instituto de Investigación contra la Leucemia Josep Carreras (IJC-CERCA), Profesor de Investigación ICREA y Catedrático de Genética de la Universidad de Barcelona, y el Dr. Lucas Pontel, Ramon y Cajal Fellow del Instituto Josep Carreras, arroja luz sobre el profundo impacto del formaldehído. Esta sustancia química, que se encuentra comúnmente en diversos productos domésticos y cosméticos, en el aire contaminado y se usa ampliamente en la construcción, se ha convertido en un potente modificador de los patrones epigenéticos típicos.

El autor principal de esta publicación es el Dr. Christopher J. Chang de la Universidad de California Berkeley en Estados Unidos, pionero en la investigación de los efectos de diversas sustancias químicas sobre el metabolismo celular. El objetivo principal de esta investigación fue el examen de las consecuencias de las altas concentraciones de formaldehído en el cuerpo. El formaldehído se ha asociado anteriormente con un riesgo elevado de desarrollar cáncer, particularmente tumores nasofaríngeos y leucemia, así como con degeneración hepática debido al hígado graso (esteatosis) y asma.

Entre los colaboradores de este estudio se encuentran los investigadores Lucas Pontel, Manel Esteller y Carlos García-Prieto del Instituto de Investigación contra la Leucemia Josep Carreras.

El Dr. Esteller subraya la relevancia de esta investigación, señalando que “el formaldehído ingresa principalmente a nuestro cuerpo a través de la inhalación y, debido a su alta solubilidad en agua, finalmente llega a cada célula de nuestro cuerpo”.

La ubicuidad del formaldehído y sus riesgos para la salud

El Dr. Esteller enfatiza además que “el formaldehído está particularmente concentrado en diversos productos utilizados en la construcción, la fabricación de muebles, la industria textil y ciertos productos para el cabello”.

Yendo un paso más allá, el Dr. Pontel destaca un punto crucial al afirmar que “el formaldehído no sólo representa un peligro ambiental significativo, a menudo presente en emisiones contaminantes, sino que también puede generarse dentro de nuestros cuerpos a través del metabolismo de sustancias dietéticas comunes como el edulcorante aspartamo. Además, nuestras células producen continuamente formaldehído, un mutágeno bien conocido que puede provocar cáncer”.

Las consecuencias epigenéticas del formaldehído

Al resumir la investigación, el Dr. Esteller señala que “nuestros hallazgos revelan que el formaldehído actúa como un inhibidor de la proteína MAT1A, que es la principal productora de S-adenosil-L-metionina (SAM). Esta molécula sirve como donante universal del grupo químico "metilo", crucial para regular la actividad epigenética. Específicamente, nuestra investigación demuestra que la exposición al formaldehído conduce a una disminución de los niveles de SAM y produce la pérdida de la metilación de histonas. Las histonas son proteínas responsables de empaquetar nuestro ADN y controlar la función de miles de genes”.

En conjunto, este estudio revela un aspecto preocupante de la toxicidad del formaldehído. El Dr. Pontel lo resume afirmando: "Hemos descubierto que el formaldehído posee la capacidad de remodelar el paisaje epigenético de nuestras células, contribuyendo potencialmente a las propiedades cancerígenas bien documentadas del formaldehído".

Los cambios epigenéticos inducidos por este agente tóxico podrían contribuir directamente a la aparición de las enfermedades mencionadas, yendo más allá de sus propiedades mutagénicas establecidas. Ante esto, el Dr. Esteller destaca que “las autoridades sanitarias internacionales ya están tomando medidas para limitar al máximo el uso de formaldehído. Sin embargo, todavía hay sectores en los que se utiliza mucho, como en la producción de resina, la fabricación de plástico, las fundiciones industriales y la industria cosmética. Además, el formaldehído se genera durante la combustión de la gasolina de los automóviles y está presente en el humo del tabaco. Por lo tanto, es imperativo promover políticas ambientales y de salud destinadas a reducir nuestra exposición a esta sustancia bien caracterizada”.

Referencia: “El formaldehído regula la biosíntesis de S-adenosilmetionina y el metabolismo de un carbono” por Vanha N. Pham, Kevin J. Bruemmer, Joel DW Toh, Eva J. Ge, Logan Tenney, Carl C. Ward, Felix A. Dingler, Christopher L Millington, Carlos A. García-Prieto, Mia C. Pulos-Holmes, Nicholas T. Ingolia, Lucas B. Pontel, Manel Esteller, Ketan J. Patel, Daniel K. Nomura y Christopher J. Chang, 3 de noviembre de 2023, Science .
DOI: 10.1126/ciencia.abp9201

Preguntas frecuentes (FAQ) sobre el impacto epigenético del formaldehído

¿Cuál es el principal hallazgo de esta investigación?

El principal hallazgo de esta investigación es que el formaldehído, una sustancia química que se encuentra comúnmente en productos cosméticos y para el hogar, así como en diversas industrias, puede alterar los procesos epigenéticos que regulan la actividad genética. Esta alteración tiene el potencial de conducir al desarrollo de enfermedades, incluido el cáncer.

¿Cómo afecta el formaldehído a la epigenética?

El formaldehído actúa como inhibidor de la proteína MAT1A, que es responsable de producir S-adenosil-L-metionina (SAM). SAM es una molécula crucial que desempeña un papel en la regulación de la actividad epigenética. La exposición al formaldehído provoca una reducción de los niveles de SAM y la pérdida de la metilación de las histonas, que son procesos esenciales para la regulación genética.

¿Cuáles son los riesgos para la salud asociados con la exposición al formaldehído?

La exposición al formaldehído se ha relacionado con un mayor riesgo de desarrollar cáncer, específicamente tumores nasofaríngeos y leucemia. También contribuye a la degeneración hepática (hígado graso) y al asma. Además, el formaldehído es un mutágeno conocido que puede aumentar aún más el riesgo de cáncer.

¿Cómo entra el formaldehído al cuerpo?

El formaldehído ingresa al cuerpo principalmente por inhalación, ya que está presente en el aire contaminado. También se absorbe a través de diversos productos utilizados en la construcción, fabricación de muebles, textiles e incluso algunos productos para el cabello. Además, puede generarse en el cuerpo mediante el metabolismo de sustancias dietéticas comunes como el aspartamo.

¿Existen esfuerzos para limitar la exposición al formaldehído?

Sí, las autoridades sanitarias internacionales ya están tomando medidas para restringir al máximo el uso de formaldehído. Sin embargo, todavía se utiliza ampliamente en determinadas industrias, como la producción de resina, la fabricación de plástico, las fundiciones industriales y la industria cosmética. También se genera durante la combustión de la gasolina de los automóviles y está presente en el humo del tabaco. Por lo tanto, es necesario promover políticas ambientales y de salud destinadas a reducir la exposición al formaldehído.

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