Examinando el papel del clima en las primeras migraciones humanas desde África

por Santiago Fernández
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Early Human Migration

El cráneo del Homo erectus, una especie que se aventuró fuera de África hace unos 2,1 millones de años, revela información sobre las primeras migraciones humanas. Estudios recientes indican que durante este éxodo, la región nororiental de África era exuberante y tenía más vegetación que hoy, lo que presenta un marcado contraste con el clima árido actual. Este cambio de clima, que creó un corredor verde, probablemente jugó un papel crucial en la ruta migratoria de estos primeros homínidos. El crédito por este descubrimiento es para Mizmareck a través de Flickr.

Un pasaje verde a través del Sahara se formó en la época en que nuestros primeros antepasados comenzaron su viaje fuera de África, como lo demuestra una investigación reciente de la Universidad de Aarhus.

Hace aproximadamente 6 millones de años se produjo una importante divergencia evolutiva en los bosques del este de África. Los chimpancés, nuestros parientes vivos más cercanos, evolucionaron siguiendo un camino, mientras que nuestros antepasados se embarcaron en una trayectoria diferente.

Esta divergencia marcó el comienzo de un viaje que eventualmente llevaría a que nuestros antepasados descendieran de los árboles, adoptaran la locomoción bípeda y comenzaran a usar herramientas, preparando el escenario para el dominio global humano.

El Homo erectus, el primero de nuestro linaje que abandonó África hace unos 2,1 millones de años, atravesó el noreste de África y Oriente Medio, regiones hoy en gran parte desérticas, hacia Europa y Asia.

Un núcleo de sedimentos crucial en el mar Mediterráneo, que recibe depósitos del noreste de África, proporciona información sobre los períodos húmedos africanos que alteraron el paisaje y la vegetación. Esto se menciona en un estudio publicado en Nature Communications Earth and Environment.

La cuestión de cómo el Homo erectus logró cruzar desiertos vastos e inhóspitos ha desconcertado a los investigadores durante mucho tiempo. La nueva investigación de la Universidad de Aarhus, dirigida por Rachel Lupien, sugiere una ruta alternativa tomada por el Homo erectus durante su éxodo de África.

Lupien explica que el Sahara sufre cambios climáticos periódicos, conocidos como el “Sáhara Verde” o “Períodos Húmedos Africanos”, donde el desierto se transforma en un paisaje parecido a una sabana, similar a las sabanas del este de África.

“Nuestros hallazgos indican que durante el período de migración del Homo erectus, el Sahara era más verde que en cualquier otro momento en los 4,5 millones de años que hemos estudiado. En consecuencia, probablemente atravesaron un exuberante corredor fuera de África”, afirma Lupien.

Homo erectus: pioneros de la evolución humana

Hace más de dos millones de años, el Homo erectus surgió en el este de África. Esta especie era experta en fabricar hachas de piedra y probablemente aprovechaba el fuego. Físicamente, eran un poco más bajos pero más robustos que los humanos modernos, con caderas más anchas y un cráneo más alargado, pero el tamaño de su cerebro era aproximadamente la mitad del nuestro.

El Homo erectus prosperó durante más de 1,5 millones de años, se extendió por África, Europa, Asia y llegó a las islas de Indonesia a través del estrecho de Malaca, lo que lo convirtió en la especie humana más longeva. El Homo sapiens, nuestra especie, apareció hace unos 300.000 años.

Fuente: Museo de Historia Natural

Descubriendo la historia del clima del fondo marino

El Sahara se encuentra actualmente en una fase seca, con estos ciclos que fluctúan aproximadamente cada 20.000 años. Estos “períodos húmedos africanos”, como los describe Lupien, varían en intensidad debido a dos ciclos adicionales que duran 100.000 y 400.000 años, respectivamente.

Para comprender los climas africanos antiguos, los investigadores recurren al fondo marino. Muestras de núcleos del Mediterráneo revelan patrones climáticos que se remontan a millones de años. Los sedimentos del fondo marino contienen capas ricas en información sobre climas pasados.

La cera de las hojas, una capa protectora de las hojas de las plantas, sirve como biomarcador vital en estas capas de sedimentos. Si bien la mayoría de los componentes de las plantas se descomponen rápidamente, las moléculas de cera perduran, lo que proporciona un registro histórico de las condiciones climáticas. Por ejemplo, la proporción de hidrógeno regular a pesado en la cera indica los niveles de precipitación.

Además, los átomos de carbono en la cera de las hojas diferencian entre plantas C3 y C4, lo que permite a los investigadores discernir el tipo de vegetación dominante durante varios períodos. Durante la migración del Homo erectus, hubo una mayor prevalencia de plantas C3, lo que sugiere un cambio de ambientes desérticos a pastizales y sabanas.

Fotosíntesis de plantas: diversas estrategias

Las plantas emplean tres métodos principales de fotosíntesis: C3, C4 y CAM. Mientras que las plantas 90% son C3, adaptadas a la mayoría de los ambientes excepto a la aridez o al calor extremos, las plantas C4 prosperan en climas cálidos y secos. Las plantas CAM, que constituyen alrededor del 6% de especies de plantas, son adecuadas para condiciones aún más secas.

Ejemplos de plantas C3 incluyen trigo, avena, arroz y girasoles. El maíz, la caña de azúcar y el amaranto son plantas C4, mientras que las suculentas, los cactus y las piñas representan plantas CAM.

Fuente: Khan Academy, Diccionario de biología y Lex.dk

Ciclos climáticos y épocas verdes de África

Los ciclos de Milanković, variaciones menores en la órbita de la Tierra, desencadenan los períodos verdes en

Preguntas frecuentes (FAQ) sobre la migración humana temprana

¿Qué papel jugó el clima en las primeras migraciones humanas desde África?

El clima influyó significativamente en las primeras migraciones humanas desde África. Homo erectus, el primer homínido que abandonó África, emigró hace unos 2,1 millones de años a través de un noreste de África exuberante y con vegetación, en contraste con las condiciones áridas actuales. Este entorno más verde, conocido como “Sáhara Verde” o “Períodos húmedos africanos”, proporcionó una ruta más hospitalaria para la migración.

¿En qué se diferenciaba el Homo erectus de los humanos modernos?

El Homo erectus, que apareció hace más de dos millones de años, era ligeramente más bajo y musculoso que los humanos modernos, con caderas más anchas y un cráneo alargado. El tamaño de su cerebro era aproximadamente la mitad que el de los humanos modernos. Fueron los primeros en utilizar hachas de piedra y posiblemente los primeros en controlar el fuego.

¿Qué son los “períodos húmedos africanos”?

Los “períodos húmedos africanos” se refieren a cambios climáticos recurrentes en el Sahara, transformándolo de un desierto a un paisaje similar a una sabana. Estos períodos ocurrieron aproximadamente cada 20.000 años, y su intensidad variaba debido a ciclos adicionales más largos de 100.000 y 400.000 años.

¿Cómo se obtiene la información climática pasada del fondo marino?

La información climática de hace millones de años se obtiene a través de muestras de núcleos del fondo marino del Mediterráneo. Estas muestras contienen capas de sedimentos con biomarcadores, como cera de hojas, que proporcionan pistas sobre climas pasados. La composición química de estos biomarcadores, incluidos los isótopos de hidrógeno y carbono, revela detalles sobre los niveles de precipitación y los tipos de vegetación que prosperaron.

¿Cuáles son los diferentes tipos de métodos de fotosíntesis de plantas?

Hay tres métodos principales de fotosíntesis utilizados por las plantas: C3, C4 y CAM. Las plantas C3, que constituyen el 90% de todas las plantas, se encuentran en la mayoría de los ambientes, excepto en áreas extremadamente áridas o cálidas. Las plantas C4 están adaptadas a climas cálidos y secos, y las plantas CAM son adecuadas para condiciones aún más secas. Cada tipo tiene una estrategia diferente para afrontar ambientes con humedad limitada.

Más sobre la migración humana temprana

  • Mizmareck vía Flickr
  • Investigación de la Universidad de Aarhus
  • Naturaleza Comunicaciones Tierra y Medio Ambiente
  • Museo de Historia Natural
  • academia Khan
  • Diccionario de biología
  • Lex.dk
  • Ciclos de Milanković

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5 comentarios

lily r. diciembre 26, 2023 - 1:32 pm

Buen material, pero hubo algunos errores tipográficos, vi un par de comas faltantes y una palabra mal escrita en algún lugar en el medio, probablemente debería revisarlos con más cuidado.

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Greg H. diciembre 26, 2023 - 2:03 pm

Esta es una investigación sólida, pero el artículo podría necesitar un poco más sobre cómo esto afecta nuestra comprensión de la evolución humana, ya sabes, como una visión más amplia.

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sandra k diciembre 26, 2023 - 8:52 pm

Me encantó cómo conectaba los cambios climáticos con la migración humana, pero hubo algunas partes donde el flujo se volvió un poco confuso, especialmente con todos esos nombres y períodos científicos.

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David M. diciembre 27, 2023 - 2:15 am

La parte sobre el Sahara volviéndose verde fue genial, nunca antes había pensado en los desiertos de esa manera, pero el artículo se prolongó demasiado después de eso.

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Mike Johnson diciembre 27, 2023 - 8:58 am

¿Lectura realmente interesante, pero le pareció que hablaba demasiado de jerga científica? Creo que podría haber usado términos más simples para una audiencia más amplia.

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