El terrible desafío de la preservación de los humedales costeros: sedimentos de ríos inadecuados

por Liam O'Connor
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coastal wetland conservation

Los problemas de erosión e inmersión afectan a una marisma de Barnstable, Massachusetts, debido al aumento del nivel del mar, como se observó el 2 de diciembre de 2022 (a Erin Peck se le atribuye la fotografía).

Los esfuerzos para elevar los humedales que se están hundiendo ante el aumento del nivel del mar se han topado con un obstáculo, a pesar de los recientes avances científicos hacia la búsqueda de posibles soluciones.

El creciente interés en proyectos de remoción de represas a gran escala como medio para contrarrestar la disminución de los humedales costeros –cruciales para el control de inundaciones, la purificación del agua y los hábitats de vida silvestre– es evidente en el contexto del cambio climático. Sin embargo, un nuevo estudio publicado en Science postula que este enfoque generalmente es ineficaz para la mayoría de los ríos estadounidenses.

Escasez de sedimentos: un obstáculo importante para la reactivación de los humedales

El problema central, según lo identificado por los investigadores, radica en el suministro insuficiente de sedimentos. Un análisis de aproximadamente 5.000 ríos reveló que alrededor de 75% no pueden suministrar suficiente sedimento para equilibrar el aumento del nivel del mar que afecta a sus regiones costeras adyacentes. Casi la mitad de estos ríos aportan menos de una décima parte del sedimento necesario.

Este estudio pionero a escala nacional investigó el potencial de los sedimentos transportados por los ríos para fortalecer las zonas costeras. Investigaciones anteriores se centraron principalmente en algunos ríos más grandes, como el Mississippi, o en ríos empinados, como el Elwha de Washington, que no son típicos de la mayoría en los Estados Unidos contiguos.

El estudio destaca que la mayoría de las cuencas hidrográficas estadounidenses, al ser de menor tamaño, no contribuyen significativamente a la acumulación de sedimentos en los humedales. Es en estos ríos más pequeños donde se encuentran la mayoría de las represas.

Perspectivas sobre la remoción de presas y la dinámica de los sedimentos

El investigador principal Scott Ensign, Ph.D., del Stroud Water Research Center, enfatiza el caso único del río Elwha como un ejemplo exitoso de un proyecto de eliminación de represas que mejora los sedimentos costeros. Sin embargo, señala que los ríos, particularmente a lo largo de las costas este y del Golfo, son menos empinados y transportan menos sedimentos en comparación con los de la costa oeste. En consecuencia, los volúmenes de sedimentos son insuficientes para los humedales más grandes de estas regiones, que están amenazados por el aumento del nivel del mar.

Christopher Craft, Ph.D., experto en restauración de humedales y cambio climático de la Universidad de Indiana, está de acuerdo y enfatiza la insuficiencia de los suministros de sedimentos en la mayoría de las cuencas costeras para sustentar los humedales de marea contra el aumento del nivel del mar.

Metodología del estudio y conclusiones.

Ensign, junto con Joanne Halls de la Universidad de Carolina del Norte en Wilmington y Erin Peck de la Universidad de Massachusetts, utilizaron datos del Servicio Geológico de Estados Unidos y de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Emplearon la tecnología ArcGIS Pro de Esri para modelar el suministro de sedimentos a los humedales costeros, comparando sus hallazgos con datos existentes sobre los cambios en los humedales de marea en los EE. UU.

Ensign explica que la fuente principal de sedimento que ayuda a la mayoría de los humedales a combatir el ahogamiento no se origina en los ríos aguas arriba. Sugiere que la remoción de represas en muchos lugares de la costa este no será beneficiosa, e insta a explorar soluciones alternativas.

Implicaciones para la conservación de los humedales

El profesor de ciencias geológicas James Pizzuto de la Universidad de Delaware elogia el estudio por su enfoque innovador a un tema complejo. Destaca la necesidad de realizar esfuerzos de conservación específicos, centrándose en procesos distintos a los sedimentos de las cuencas.

Donald F. Boesch, profesor emérito del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland, sugiere centrarse en retener más sedimentos minerales, materia vegetal y carbono orgánico en los suelos de los humedales, especialmente en áreas privadas de sedimentos o en aquellas como el delta del Mississippi, donde los sedimentos la desviación se utiliza para sostener humedales en rápido crecimiento.

Direcciones de investigación futuras y tácticas de conservación

Es esencial realizar más investigaciones para medir la cantidad de sedimento atrapado detrás de represas específicas y su impacto potencial en los humedales de marea aguas abajo.

Ensign aboga por el paso más crucial para preservar los humedales de marea: permitir su migración cuesta arriba. Esto puede implicar restaurar los flujos naturales de agua y conservar las tierras bajas. También menciona los beneficios potenciales de aplicar sedimentos directamente y otros métodos de ingeniería a escala local.

El estudio, titulado “Los sedimentos de las cuencas no pueden compensar el aumento del nivel del mar en la mayoría de los humedales de marea de EE. UU.” de Scott H. Ensign, Joanne N. Halls y Erin K. Peck, se publicó el 7 de diciembre de 2023 en Science (DOI: 10.1126/ ciencia.adj0513). La financiación fue proporcionada por la Fundación Nacional de Ciencias.

Preguntas frecuentes (FAQ) sobre la conservación de humedales costeros

¿Cuál es el principal problema con la conservación de los humedales costeros según el estudio?

El estudio revela que el principal problema en la conservación de los humedales costeros es el suministro insuficiente de sedimentos de los ríos. Este déficit dificulta combatir los efectos del aumento del nivel del mar, ya que la mayoría de los ríos no pueden aportar suficientes sedimentos para sustentar los humedales.

¿Cómo influye la remoción de represas en la preservación de los humedales?

Los proyectos de eliminación de represas, especialmente en ríos más pequeños, se han considerado como una posible solución para mejorar el flujo de sedimentos hacia los humedales costeros. Sin embargo, el estudio encuentra que la remoción de represas es generalmente ineficaz en la mayoría de los ríos de EE. UU. para este propósito, debido a los niveles inherentemente bajos de sedimentos en estos ríos.

¿Cuáles son las implicaciones de este estudio para futuros esfuerzos de conservación?

El estudio sugiere que los esfuerzos de conservación deberían centrarse más allá de los sedimentos de las cuencas hidrográficas. Esto incluye encontrar formas de mantener sedimentos minerales, material vegetal y carbono orgánico en suelos de humedales, y explorar métodos alternativos como la aplicación directa de sedimentos y otros enfoques de ingeniería.

¿Por qué son importantes en este contexto los ríos más pequeños y sus represas?

La mayoría de las cuencas hidrográficas de Estados Unidos son pequeñas y no son las principales aportaciones de sedimentos a los humedales. Dado que estos ríos más pequeños son donde se ubican la mayoría de las represas, comprender su papel en el suministro de sedimentos es crucial para estrategias efectivas de conservación de humedales.

¿Qué investigaciones futuras se necesitan según el estudio?

Las investigaciones futuras deberían tener como objetivo medir los sedimentos atrapados detrás de presas específicas y predecir su impacto en los humedales de marea aguas abajo. Esto ayudará a diseñar estrategias de conservación más específicas y efectivas para los humedales costeros.

Más sobre la conservación de los humedales costeros

  • Los humedales costeros y el cambio climático
  • Suministro de sedimentos en sistemas fluviales
  • Remoción de presas e impacto ambiental
  • Aumento del nivel del mar y erosión costera
  • Estrategias de conservación de humedales
  • Ciencia de los ríos y dinámica de los sedimentos
  • Investigación de humedales de marea
  • Cambio climático y hábitats costeros
  • Servicio Geológico de EE. UU.: datos fluviales
  • Administración Nacional Oceánica y Atmosférica: Estudios Costeros

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5 comentarios

Sara Johnson diciembre 19, 2023 - 12:20 am

No estoy seguro de haberlo entendido completamente, ¿por qué no ayuda quitar las represas? Pensé que sería una obviedad para ayudar al medio ambiente.

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Emily Wilson diciembre 19, 2023 - 12:21 am

Esto es un poco alarmante, necesitamos hacer más para proteger nuestras costas, especialmente con el aumento del nivel del mar, ¡aunque es bueno ver investigaciones sobre esto!

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Kevin Brown diciembre 19, 2023 - 12:12 pm

Buena lectura, pero hay algunos errores tipográficos, como “preservación de humedales”. ¿Crees que debería ser preservación? y algunas frases son un poco largas, difíciles de seguir

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Mike Smith diciembre 19, 2023 - 3:22 pm

Artículo interesante, pero creo que podría ser útil más sobre el impacto del cambio climático en las zonas costeras, ¿parece un factor importante?

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fulano de tal diciembre 19, 2023 - 7:14 pm

Vaya, esto es bastante revelador. No me di cuenta de la importancia que tenían los sedimentos para los humedales. Me hace pensar más en cómo gestionamos los ríos.

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