El fenómeno fragante: los árboles de Navidad y su efecto invisible en la química del aire interior

por Klaus Müller
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Christmas Tree VOC Emissions

El fenómeno fragante: los árboles de Navidad y su impacto en la calidad del aire interior

Un estudio reciente realizado por investigadores del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST) arrojó luz sobre las emisiones de compuestos orgánicos volátiles (COV) de los árboles de Navidad vivos y sus posibles efectos en la calidad del aire interior. Estos hallazgos son particularmente relevantes ahora que millones de estadounidenses adoptan la tradición de llevar árboles de Navidad vivos a sus hogares durante la temporada navideña.

El objetivo principal del estudio fue comprender la composición y el impacto de los COV emitidos por los árboles de Navidad vivos. Los COV son responsables de la fragancia distintiva y agradable asociada con estos árboles. Los investigadores, dirigidos por el ingeniero ambiental Dustin Poppendieck, seleccionaron un tipo común de árbol de Navidad, el abeto Douglas, y lo colocaron dentro de una cámara sellada durante 17 días. Durante este período, monitorearon de cerca las emisiones de COV y su interacción con otros componentes del aire interior.

El estudio identificó monoterpenos como los COV predominantes liberados por los árboles de Navidad. Estos monoterpenos son responsables del característico aroma a pino y también se encuentran en diversos productos del hogar como ambientadores, velas y artículos de cuidado personal. Se sabe que los monoterpenos reaccionan con el ozono, un gas reactivo que puede provocar irritación respiratoria cuando está presente a nivel del suelo.

En particular, la concentración de monoterpenos emitidos por el árbol de Navidad fue inicialmente similar a la de un ambientador enchufable o a la de una casa recién construida. Sin embargo, en tres días, los niveles de monoterpenos disminuyeron significativamente, casi diez veces menos que sus niveles iniciales.

Para investigar más a fondo el impacto del ozono en la química del aire interior, los investigadores introdujeron ozono en la cámara que contenía el árbol de Navidad. Esto llevó a la formación de subproductos, incluido el formaldehído, otro tipo de COV. Vale la pena señalar que, si bien los niveles de formaldehído aumentaron, se mantuvieron relativamente bajos, alrededor de 1 parte por mil millones. Por el contrario, los hogares estadounidenses típicos pueden tener concentraciones de formaldehído que oscilan entre 20 y 30 partes por mil millones.

Para las personas sensibles a los COV, la presencia de un árbol de Navidad vivo en el interior, especialmente cuando se introduce inicialmente, podría provocar síntomas como ojos llorosos y secreción nasal. Para mitigar esto, abrir una ventana cerca del árbol puede ayudar a reducir la exposición. Además, permitir que los árboles recién cortados permanezcan al aire libre o en un garaje durante unos días antes de llevarlos a casa puede ayudar a disminuir las emisiones, ya que la concentración de monoterpenos disminuye naturalmente con el tiempo.

En conclusión, el estudio del NIST sugiere que, para la mayoría de las personas, los árboles de Navidad vivos tienen un impacto mínimo en la calidad del aire interior. Si bien se emiten algunos COV, sus concentraciones son generalmente bajas y cualquier efecto potencial puede controlarse con simples precauciones. Esta investigación proporciona información valiosa sobre la química de los árboles de Navidad y su papel en nuestros ambientes interiores durante la temporada navideña.

Referencia: “Cascabeles, ¿qué son esos olores? Emisiones de COV en interiores de un árbol de Navidad vivo” de Dustin Poppendieck, Rileigh Robertson y Michael F. Link, publicado el 22 de diciembre de 2023 en Indoor Environments. DOI: 10.1016/j.indenv.2023.100002

Preguntas frecuentes (FAQ) sobre las emisiones de COV del árbol de Navidad

P: ¿Qué investigó el estudio del NIST sobre los árboles de Navidad y la calidad del aire interior?

R: El estudio del NIST examinó las emisiones de compuestos orgánicos volátiles (COV) de los árboles de Navidad vivos y su interacción con la calidad del aire interior, centrándose en los monoterpenos y sus posibles efectos sobre la salud.

P: ¿Qué son los monoterpenos y por qué son importantes en este estudio?

R: Los monoterpenos son compuestos aromáticos responsables del agradable aroma a pino de los árboles de Navidad. Son esenciales en este estudio porque son los principales COV emitidos por los árboles de Navidad vivos y pueden reaccionar con el ozono.

P: ¿Cómo simuló el estudio un entorno doméstico para su investigación?

R: Los investigadores colocaron un árbol de Navidad de abeto Douglas en una cámara sellada, imitando un ambiente hogareño decorándolo con iluminación navideña, manteniendo un ciclo día-noche y monitoreando las sustancias químicas en el aire interior en tiempo real.

P: ¿Cuáles fueron los hallazgos clave del estudio con respecto a los monoterpenos y la química del aire interior?

R: El estudio encontró que los monoterpenos emitidos por el árbol disminuyeron significativamente con el tiempo. Cuando se introdujo el ozono, reaccionó con los monoterpenos para formar subproductos, incluido el formaldehído, aunque en niveles relativamente bajos.

P: ¿Deberían preocuparse las personas con sensibilidad a los COV por tener un árbol de Navidad vivo en el interior?

R: Si bien los árboles de Navidad vivos pueden emitir COV que pueden causar síntomas leves en personas sensibles, el estudio sugiere que, para la mayoría de las personas, esto no debería ser una preocupación importante. Precauciones simples, como abrir una ventana cerca del árbol o dejar que se ventile durante unos días, pueden ayudar a reducir la exposición.

P: ¿Cuál es la importancia de los hallazgos del estudio para los entusiastas de las vacaciones?

R: El estudio proporciona información valiosa sobre la química de los árboles de Navidad y su impacto en la calidad del aire interior. Sugiere que la tradición de tener un árbol vivo en el interior durante la temporada navideña tiene un efecto mínimo en la salud de la mayoría de las personas.

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