Résoudre l'énigme des fossiles anciens ressemblant à des perles : dévoiler les secrets de l'encens et de la myrrhe

par Santiago Fernández
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Frankincense fossil mystery

Dans le cadre d'une découverte révolutionnaire, les paléontologues ont identifié les premiers fossiles de la famille de l'encens, découverts à l'origine en Inde dans les années 1970. Ces petits fossiles en forme de perles, autrefois un casse-tête, ont maintenant été reliés à l'hémisphère sud, offrant de nouvelles perspectives sur l'histoire de l'évolution des plantes.

Au début des années 1970, un paléontologue explorant près d’un village indien a découvert ces fossiles énigmatiques dans des champs de chert gris. Connu pour produire des fossiles végétaux difficiles à classer, notamment l’énigmatique fruit « Enigmocarpon », le site présentait un autre défi avec ces nouvelles découvertes. Malgré des décennies de découvertes supplémentaires à travers l’Inde, leurs origines végétales sont restées insaisissables.

Avancées dans l’analyse des fossiles

Le mystère a finalement été résolu grâce aux techniques modernes de tomodensitométrie. Steven Manchester, conservateur en paléobotanique au Musée d'histoire naturelle de Floride, a utilisé des reconstructions 3D pour examiner ces fossiles et d'autres similaires. Dans un moment révélateur, un collègue a identifié les cinq structures triangulaires à l’intérieur comme étant des pyrènes et non des graines. Les pyrènes sont des gousses ligneuses protectrices, comme celles des cerises ou des pistaches, protégeant les graines de la digestion.

Semences vs Pyrène : une distinction cruciale

Distinguer les graines des pyrènes, en particulier celles de taille minuscule, nécessite un examen méticuleux. Les méthodes paléobotaniques traditionnelles, impliquant une dissolution progressive des fossiles et une analyse microscopique des couches, s'étaient révélées inadéquates. Manchester a reconnu les défis rencontrés en raison des fractures et des limitations matérielles des spécimens.

Lien avec la famille de l'encens

Par élimination, Manchester et Walter Judd, conservateur en botanique, ont attribué ces fossiles à une espèce éteinte de Burseraceae. Le bois, les feuilles, les fruits et les fleurs fossilisés des Burseraceae, souvent trouvés en Inde entre les couches de basalte provenant d'éruptions volcaniques massives, ont fourni un contexte supplémentaire.

Contexte géologique et son importance

Durant cette période, l’Inde, alors île proche de l’Afrique, dérive vers l’Europe et l’Asie. Les éruptions volcaniques, qui ont duré près d'un million d'années, ont dévasté le paysage et la végétation. Cependant, ces fossiles ont été préservés pendant les accalmies des éruptions dans les étangs et lacs nouvellement formés.

Le volcan bouclier impliqué était actif au moment de l’impact de l’astéroïde mettant fin au Crétacé, contribuant ainsi aux extinctions ultérieures. La plupart des fossiles de la famille de l'encens ont été découverts après l'impact, mais ces fossiles originaux des années 1970 sont antérieurs à cet impact, ce qui en fait les plus anciens connus de leur espèce. Leur découverte a des implications significatives pour la compréhension des origines et de l'évolution de la famille.

Changement climatique et migration des espèces

Historiquement, les anciennes espèces de Burseraceae étaient répandues dans les gisements de fossiles du sud de l’Angleterre, de la République tchèque et de certaines parties de l’Amérique du Nord. Cependant, un refroidissement global progressif, conduisant aux récentes périodes glaciaires, a vu ces espèces se déplacer principalement au sud de l’équateur. L'émergence initiale et la répartition de ces espèces restent des sujets de débat.

La relation étroite entre les fossiles indiens et les espèces productrices d'encens et leur localisation dans l'hémisphère sud suggèrent une réévaluation de l'origine de la famille.

Les résultats de cette étude ont été publiés dans l'International Journal of Plant Sciences par Steven R. Manchester, Dashrath K Kapgate et Walter S. Judd.

Référence : « Cretaceous Burseraceae in India » par les mêmes auteurs, décembre 2023, dans l'International Journal of Plant Sciences. DOI : 10.1086/729091

Walter Judd de l'Université de Floride et Dashrath Kapgate du JM Patel College ont également contribué à ce document de recherche.

Foire aux questions (FAQ) sur le mystère des fossiles d'encens

Quelle a été la découverte importante concernant les fossiles de la famille de l’encens ?

Les paléontologues ont identifié les plus anciens fossiles connus de la famille de l'encens en Inde, remontant à avant l'impact d'un astéroïde du Crétacé, refaçonnant ainsi notre compréhension de l'évolution des plantes.

Comment les mystérieux fossiles découverts dans les années 1970 ont-ils été identifiés ?

Grâce à la tomodensitométrie et aux reconstructions 3D, les scientifiques ont identifié les fossiles comme étant des pyrènes de la famille de l'encens, fournissant ainsi des informations clés sur les origines et l'évolution de ces plantes.

À quelles difficultés les chercheurs ont-ils été confrontés pour identifier ces fossiles ?

La petite taille et la complexité des fossiles les rendaient difficiles à étudier avec les méthodes traditionnelles. La technologie du scanner a joué un rôle crucial dans leur identification précise.

Quel est l’impact de ces découvertes sur notre compréhension des origines de la famille de l’Encens ?

La découverte suggère que la famille de l'encens pourrait être originaire de l'hémisphère sud, remettant en question les croyances antérieures sur ses origines nordiques.

Quelle est l’importance de ces fossiles dans le contexte de l’histoire géologique ?

Ces fossiles, préservés entre les éruptions volcaniques en Inde, sont les plus anciens connus de la famille de l'encens, offrant de nouvelles perspectives sur la vie végétale avant l'impact majeur des astéroïdes du Crétacé.

En savoir plus sur le mystère des fossiles d’encens

  • Article de la Revue internationale des sciences végétales
  • Tomodensitométrie en paléontologie
  • Évolution de la famille de l'encens
  • Histoire géologique et fossiles végétaux
  • Les recherches de Steven Manchester au Florida Museum
  • Éruptions volcaniques et fossiles végétaux en Inde
  • Paléobotanique et méthodes d’identification des fossiles

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5 commentaires

PaléoLover décembre 22, 2023 - 11:11 pm

C'est incroyable à quel point les tomodensitogrammes changent la donne pour les paléontologues, qui ont toujours pensé que ces fossiles n'étaient que des roches, époustouflé !

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HistoireBuff247 décembre 23, 2023 - 12:58 am

donc ces fossiles sont vraiment vieux, n'est-ce pas, plus vieux que les dinosaures ? ou est-ce que je me trompe, l'histoire est tellement fascinante mais parfois déroutante…

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ScienceGeek décembre 23, 2023 - 1:19 am

c'est un gros problème pour l'étude de l'évolution des plantes, mais je suis curieux de savoir comment ils ont daté ces fossiles avec précision, l'article n'entre pas beaucoup en détail sur cette partie, quelqu'un sait ?

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MikeJones décembre 23, 2023 - 6:18 am

wow, c'est plutôt cool, je ne savais pas qu'ils pouvaient découvrir autant de choses à partir de vieux fossiles, l'encens m'a toujours semblé être juste une histoire de Noël ?

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Pouce VertGina décembre 23, 2023 - 11:09 am

Les plantes d'encens sont si intéressantes, je n'aurais jamais cru qu'elles avaient un passé aussi mystérieux, la nature est pleine de surprises, je suppose.

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