L'activité solaire marque la fin de la mission NEOWISE de la NASA, qui a duré une décennie

par Manuel Costa
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NEOWISE Mission

Cette représentation artistique illustre le vaisseau spatial Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), encerclant la Terre. Dans le cadre de la mission NEOWISE, son rôle principal a été la détection et l'analyse des astéroïdes. Image fournie par la NASA/JPL-Caltech.

Le télescope spatial de la NASA dédié à l'identification et au suivi des astéroïdes et des comètes, utilisant la technologie infrarouge, a rassemblé un large éventail de données. Cependant, elle est actuellement confrontée à une fin accélérée en raison de l'activité solaire accrue.

Depuis sa réactivation le 13 décembre 2013, NEOWISE a réalisé des exploits remarquables, notamment la découverte d'une comète unique en son genre, le suivi de plus de 3 000 objets géocroiseurs, une contribution significative aux stratégies mondiales de défense planétaire et le soutien d'une mission de la NASA lors de la rencontre avec un astéroïde éloigné, entre autres réalisations.

Malheureusement, la mission touche à sa fin en raison des influences solaires. Le vaisseau spatial NEOWISE, connu sous le nom d’explorateur d’enquêtes infrarouges à large champ d’objets proche de la Terre, perd progressivement son orbite en raison de l’activité solaire. D'ici début 2025, il devrait descendre suffisamment dans l'atmosphère terrestre, le rendant inopérant et conduisant finalement à sa désintégration lors de sa rentrée.

Le Soleil subit un cycle de 11 ans d'activité intense, culminant pendant le maximum solaire. Cette période est caractérisée par une augmentation des événements solaires tels que des éruptions cutanées et des éjections de masse coronale, qui élargissent l'atmosphère terrestre. Cette expansion augmente la traînée atmosphérique sur les satellites, les ralentissant. Alors que le Soleil approche de son prochain maximum, NEOWISE est incapable de maintenir sa position orbitale.

Le 27 mars 2020, la comète C/2020 F3 NEOWISE a été capturée sous la forme d'une série de points rouges flous dans une compilation d'images infrarouges prises par la mission NEOWISE. Crédit d’image : NASA/JPL-Caltech.

Joseph Masiero, chercheur principal adjoint de NEOWISE à l'IPAC, Caltech, Pasadena, Californie, reconnaît que la fin de la mission était anticipée. Il note la réémergence du Soleil après une période de dormance, soulignant la descente inévitable du vaisseau spatial en raison d'une activité solaire incontrôlable.

La deuxième vie de WISE

La dernière décennie symbolise un nouveau chapitre pour le vaisseau spatial. Exploité par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, NEOWISE a réutilisé la mission WISE originale lancée en 2009. Les données de WISE et NEOWISE ont joué un rôle déterminant dans l'étude des galaxies lointaines, des étoiles froides, des naines blanches explosives, des comètes actives, des astéroïdes géocroiseurs et plus.

En 2010, WISE a réalisé avec succès une étude infrarouge complète du ciel, dépassant la sensibilité des enquêtes précédentes. Il a identifié de nombreux trous noirs supermassifs accumulant activement de la matière. Les données WISE ont également facilité la découverte de disques circumstellaires, composés de gaz, de poussière et de débris, autour des étoiles, grâce au projet Disk Detective dirigé par des scientifiques citoyens.

Les longueurs d'onde infrarouges, invisibles à l'œil nu et émises par des objets chauds, étaient au centre des observations de WISE. Pour éviter les interférences causées par ses propres émissions de chaleur, le vaisseau spatial a utilisé un refroidissement cryogénique. Après avoir épuisé son stock de liquide de refroidissement et réalisé deux cartographies du ciel, WISE a été mis en hibernation en février 2011.

Malgré l'absence de liquide de refroidissement, limitant sa capacité à observer les corps célestes les plus froids, WISE pouvait toujours détecter des astéroïdes géocroiseurs et des comètes chauffées par le Soleil. Ainsi, en 2013, la NASA a réactivé le vaisseau spatial avec un objectif précis : contribuer à la défense planétaire en surveillant ces objets, posant des risques d'impact potentiels pour la Terre.

Les astronomes ont non seulement identifié ces objets au cours de la mission, mais ont également analysé leur taille, leur réflectivité (albédo) et leurs indices de composition.

Amy Mainzer, chercheuse principale de la mission à l'Université d'Arizona à Tucson, souligne le rôle de NEOWISE dans la stratégie de défense planétaire de la NASA et ses contributions à l'étude plus large du système solaire et au-delà. Mainzer dirige également la prochaine mission NEO Surveyor, successeur de NEOWISE, dont le lancement est prévu en 2027. Ce télescope infrarouge de nouvelle génération recherchera des objets insaisissables proches de la Terre, notamment des astéroïdes et des comètes sombres, ainsi que des chevaux de Troie terrestres. Le premier cheval de Troie terrestre a été découvert par WISE en 2011.

L'héritage et l'impact futur de NEOWISE

En tant que NEOWISE, la mission a scanné le ciel plus de 20 fois, capturant 1,45 million de mesures infrarouges de plus de 44 000 objets du système solaire, y compris la découverte de plus de 3 000 objets géocroiseurs et 215 nouvelles découvertes. La mission a affiné les orbites et estimé les tailles de ces objets.

NEOWISE a joué un rôle central dans l’étude des astéroïdes géocroiseurs, notamment en 2021, lorsqu’il a joué un rôle crucial dans un exercice international de défense planétaire axé sur l’astéroïde potentiellement dangereux Apophis.

La mission a également découvert 25 comètes, dont la comète à longue période C/2020 F3 (NEOWISE), un spectacle spectaculaire dans l'hémisphère Nord en 2020.

Foire aux questions (FAQ) sur la mission NEOWISE

Pourquoi la mission NEOWISE de la NASA se termine-t-elle ?

La mission NEOWISE se termine en raison de l'augmentation de l'activité solaire, qui a fait perdre progressivement son orbite au vaisseau spatial. Les événements solaires accrus, tels que les éruptions solaires et les éjections de masse coronale, ont élargi l'atmosphère terrestre, augmentant la traînée sur le vaisseau spatial et le rendant incapable de maintenir sa position au-dessus de l'atmosphère.

Quelles ont été les principales réalisations de la mission NEOWISE ?

Les principales réalisations de NEOWISE comprennent la découverte d'une comète unique, le suivi de plus de 3 000 objets géocroiseurs, la contribution aux stratégies mondiales de défense planétaire et le soutien aux missions de la NASA vers des astéroïdes lointains. La mission a scanné le ciel plus de 20 fois et effectué d’importantes mesures infrarouges des objets du système solaire.

Qu’arrivera-t-il à NEOWISE après sa chute hors de son orbite ?

Après être tombé hors de son orbite en raison de l'activité solaire, NEOWISE devrait descendre dans l'atmosphère terrestre d'ici début 2025, où il deviendra inopérant et finira par se désintégrer lors de sa rentrée.

Quelle est l’importance de la mission NEOWISE pour la future recherche spatiale ?

NEOWISE a démontré l'importance des télescopes d'étude spatiale infrarouge dans les études sur la défense planétaire et le système solaire. Ses vastes archives d’observations continueront à faciliter les recherches et découvertes futures, de la même manière que les précédentes données WISE ont été utilisées longtemps après la fin de la mission.

Quelle est la prochaine étape de la NASA après NEOWISE ?

Après NEOWISE, la NASA prévoit de lancer la mission NEO Surveyor en 2027. Ce télescope spatial infrarouge de nouvelle génération s'appuiera sur l'héritage de NEOWISE, recherchant des objets proches de la Terre difficiles à trouver et contribuant davantage à la défense planétaire et à la recherche spatiale.

En savoir plus sur la mission NEOWISE

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