Atividade solar marca o fim da missão NEOWISE da NASA, que dura uma década

por Manoel Costa
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NEOWISE Mission

Esta representação artística ilustra a nave espacial Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), circundando a Terra. No âmbito da missão NEOWISE, o seu papel principal tem sido a detecção e análise de asteróides. Imagem cortesia da NASA/JPL-Caltech.

O telescópio espacial da NASA dedicado à identificação e rastreamento de asteróides e cometas, utilizando tecnologia infravermelha, acumulou uma extensa gama de dados. No entanto, atualmente enfrenta um fim acelerado devido ao aumento da atividade solar.

Desde a sua reativação em 13 de dezembro de 2013, o NEOWISE alcançou feitos notáveis, incluindo a descoberta de um cometa único em uma geração, rastreando mais de 3.000 objetos próximos à Terra, contribuindo significativamente para estratégias globais de defesa planetária e apoiando o encontro de uma missão da NASA com um asteróide remoto, entre outras conquistas.

Lamentavelmente, a missão está quase concluída devido às influências solares. A espaçonave NEOWISE, conhecida como Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer, está gradualmente perdendo sua órbita devido à atividade solar. No início de 2025, prevê-se que desça suficientemente na atmosfera da Terra, tornando-a inoperante e eventualmente levando à sua desintegração após a reentrada.

O Sol passa por um ciclo de 11 anos de atividade intensa, com pico durante o máximo solar. Este período é caracterizado pelo aumento de eventos solares, como erupções e ejeções de massa coronal, que expandem a atmosfera da Terra. Esta expansão aumenta o arrasto atmosférico nos satélites, tornando-os mais lentos. Com o Sol a aproximar-se do seu próximo máximo, o NEOWISE é incapaz de manter a sua posição orbital.

Em 27 de março de 2020, o cometa C/2020 F3 NEOWISE foi capturado como uma série de pontos vermelhos difusos em uma compilação de imagens infravermelhas obtidas pela missão NEOWISE. Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech.

Joseph Masiero, vice-investigador principal do NEOWISE no IPAC, Caltech, Pasadena, Califórnia, reconhece que o fim da missão foi antecipado. Ele observa o ressurgimento do Sol após um período de dormência, enfatizando a descida inevitável da espaçonave devido à atividade solar incontrolável.

A segunda vida do WISE

A última década simboliza um capítulo renovado para a espaçonave. Operado pelo Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul da Califórnia, o NEOWISE redirecionou a missão WISE original lançada em 2009. Os dados do WISE e do NEOWISE têm sido fundamentais no estudo de galáxias distantes, estrelas frias, anãs brancas em explosão, cometas ativos, asteróides próximos à Terra e mais.

Em 2010, o WISE concluiu com sucesso um levantamento infravermelho abrangente do céu, excedendo a sensibilidade dos levantamentos anteriores. Identificou numerosos buracos negros supermassivos acumulando ativamente matéria. Os dados do WISE também facilitaram a descoberta de discos circunstelares, compostos por gás, poeira e detritos, em torno das estrelas, através do projeto Disk Detective, liderado por cientistas cidadãos.

Os comprimentos de onda infravermelhos, invisíveis a olho nu e emitidos por objetos quentes, foram o foco das observações do WISE. Para evitar a interferência das suas próprias emissões de calor, a nave espacial utilizou arrefecimento criogénico. Depois de esgotar seu suprimento de refrigerante e completar dois mapeamentos do céu, o WISE foi colocado em hibernação em fevereiro de 2011.

Apesar da ausência de refrigerante, restringindo a sua capacidade de observar os corpos celestes mais frios, o WISE ainda consegue detectar asteróides próximos da Terra e cometas aquecidos pelo Sol. Assim, em 2013, a NASA reativou a nave espacial com um objetivo específico: auxiliar a defesa planetária através do levantamento destes objetos, que representam potenciais riscos de impacto para a Terra.

Os astrónomos não só identificaram estes objetos através da missão, mas também analisaram o seu tamanho, refletividade (albedo) e dicas de composição.

Amy Mainzer, investigadora principal da missão na Universidade do Arizona, em Tucson, destaca o papel do NEOWISE na estratégia de defesa planetária da NASA e as suas contribuições para o estudo mais amplo do sistema solar e muito mais. Mainzer também está liderando a próxima missão NEO Surveyor, uma sucessora do NEOWISE, com lançamento previsto para 2027. Este telescópio infravermelho de próxima geração irá procurar objetos esquivos próximos à Terra, incluindo asteróides e cometas escuros, e troianos terrestres. O primeiro Trojan terrestre foi descoberto pelo WISE em 2011.

Legado e impacto futuro do NEOWISE

Como NEOWISE, a missão examinou o céu mais de 20 vezes, capturando 1,45 milhões de medições infravermelhas de mais de 44.000 objetos do sistema solar, incluindo a descoberta de mais de 3.000 objetos próximos da Terra e 215 novas descobertas. A missão refinou as órbitas e estimou os tamanhos desses objetos.

O NEOWISE tem sido fundamental no estudo de asteróides próximos da Terra, nomeadamente em 2021, quando desempenhou um papel crucial num exercício internacional de defesa planetária centrado no asteróide potencialmente perigoso Apophis.

A missão também descobriu 25 cometas, incluindo o cometa de longo período C/2020 F3 (NEOWISE), uma visão espetacular no Hemisfério Norte em 2020.

Perguntas frequentes (FAQs) sobre a missão NEOWISE

Por que a missão NEOWISE da NASA está terminando?

A missão NEOWISE está terminando devido ao aumento da atividade solar, que fez com que a espaçonave perdesse gradativamente sua órbita. Os eventos solares intensificados, como erupções solares e ejeções de massa coronal, expandiram a atmosfera da Terra, aumentando o arrasto da nave espacial e tornando-a incapaz de manter a sua posição acima da atmosfera.

Quais foram as principais conquistas da missão NEOWISE?

As principais conquistas do NEOWISE incluem a descoberta de um cometa único, o rastreamento de mais de 3.000 objetos próximos à Terra, a contribuição para estratégias globais de defesa planetária e o apoio a missões da NASA em asteróides distantes. A missão examinou o céu mais de 20 vezes e fez medições infravermelhas significativas de objetos do sistema solar.

O que acontecerá com o NEOWISE depois que ele sair de órbita?

Depois de sair de órbita devido à atividade solar, espera-se que o NEOWISE desça na atmosfera da Terra no início de 2025, onde se tornará inoperante e eventualmente se desintegrará na reentrada.

Qual é o significado da missão NEOWISE para futuras pesquisas espaciais?

NEOWISE mostrou a importância dos telescópios infravermelhos de pesquisa espacial na defesa planetária e nos estudos do sistema solar. O seu vasto arquivo de observações continuará a ajudar futuras pesquisas e descobertas, semelhante à forma como os dados anteriores do WISE foram usados muito depois do final da missão.

Qual é o próximo passo da NASA depois do NEOWISE?

Seguindo o NEOWISE, a NASA planeja lançar a missão NEO Surveyor em 2027. Este telescópio espacial infravermelho de próxima geração se baseará no legado do NEOWISE, buscando objetos próximos à Terra difíceis de encontrar e contribuindo ainda mais para a defesa planetária e a pesquisa espacial.

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