Desvendando os segredos da lua de Saturno: descoberta de aminoácidos nas plumas de gelo de Encélado

por Santiago Fernández
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Enceladus Amino Acids

Uma descoberta científica significativa revelou que os aminoácidos contidos nas plumas de gelo da lua de Saturno, Encélado, são capazes de resistir a impactos de alta velocidade. Esta descoberta reforça a possibilidade de vida extraterrestre. Fonte: SciTechPost.com

As plumas de gelo de Encélado podem ser uma fonte de componentes essenciais à vida.

A evolução da tecnologia e da pesquisa astrofísica levanta continuamente a questão: existe vida em outras partes do universo? Só a Via Láctea é o lar de inúmeras entidades celestes. Na sua busca por vida extraterrestre, os cientistas concentram-se em três elementos essenciais: água, energia e substâncias orgânicas. A lua de Saturno, Encélado, classificada como um “mundo oceânico”, possui estes componentes críticos, posicionando-a como uma candidata chave na busca pela vida.

Descobertas de Cassini em Encélado

A sonda Cassini da NASA, durante a sua missão de duas décadas, identificou que Encélado ejeta plumas de gelo a velocidades de até 800 milhas por hora (400 m/s). Estas plumas são ideais para amostragem, oferecendo informações sobre a composição oceânica da Lua e o potencial de habitabilidade. Anteriormente, era incerto se a velocidade das plumas iria perturbar os compostos orgânicos nos grãos de gelo, comprometendo potencialmente as amostras.

(Ilustração artística de Encélado ejetando plumas de gelo a velocidades que chegam a 800 milhas/hora. Crédito: NASA/JPL-Caltech)

Avanços nas investigações laboratoriais

Pesquisadores da Universidade da Califórnia em San Diego forneceram agora evidências laboratoriais claras de que os aminoácidos nessas plumas de gelo podem suportar impactos a velocidades de até 4,2 km/s. Isto apoia a sua identificação durante a amostragem da nave espacial. Sua pesquisa foi publicada no The Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Espectrômetro de impacto de aerossol inovador

Começando em 2012, o ilustre professor de Química e Bioquímica da UC San Diego, Robert Continetti, e sua equipe desenvolveram um espectrômetro de impacto de aerossol exclusivo. Este dispositivo, projetado para estudar a dinâmica de colisão em alta velocidade de aerossóis e partículas individuais, revelou-se perfeito para examinar impactos de grãos de gelo.

“Este dispositivo é único no mundo em sua capacidade de selecionar partículas individuais e ajustar suas velocidades a velocidades predeterminadas”, explicou Continetti. “Isso nos permite investigar o comportamento das partículas, como dispersão ou mudanças estruturais no momento do impacto, para partículas que variam de vários mícrons a centenas de nanômetros, em vários materiais.”

Missão Europa Clipper

O lançamento planejado da NASA para 2024 do Europa Clipper para a lua de Júpiter, Europa, outro mundo oceânico semelhante a Encélado, é promissor. A missão visa identificar moléculas específicas em grãos de gelo que possam indicar vida nos oceanos subterrâneos das luas. No entanto, essas moléculas devem permanecer intactas após sua ejeção em alta velocidade e posterior coleta por sondas.

(Ilustração da espaçonave Europa Clipper da NASA. Crédito: NASA/JPL-Caltech)

Métodos Experimentais Revolucionários

A equipe de Continetti é pioneira na medição dos resultados quando um único grão de gelo atinge uma superfície. O experimento envolveu a geração de grãos de gelo por meio de ionização por eletrospray, onde a água é impelida através de uma agulha de alta voltagem, criando gotículas carregadas que posteriormente congelam no vácuo. A equipe registrou a massa e a carga dos grãos e, em seguida, usou detectores de carga de imagem para rastreá-los através do espectrômetro. Um aspecto crítico do experimento foi a instalação de um detector de íons de placa microcanal para cronometrar com precisão o impacto.

Significado Astrobiológico

O estudo demonstrou que aminoácidos, fundamentais para a vida, podem ser detectados com fragmentação mínima em velocidades de impacto de até 4,2 km/s.

“Para compreender as potenciais formas de vida no sistema solar, é vital saber que a integridade molecular dos grãos de gelo amostrados é mantida, permitindo-nos identificar os marcadores únicos da vida”, observou Continetti. “As nossas descobertas afirmam que isto é viável com as plumas de gelo de Encélado.”

Implicações para a Química

Esta pesquisa também abre novas investigações na química, particularmente como o sal influencia a detectabilidade de aminoácidos. Acredita-se que Encélado abrigue vastos oceanos salgados, ultrapassando os da Terra. O sal altera as propriedades do solvente da água e a solubilidade das moléculas, possivelmente fazendo com que algumas moléculas se acumulem nas superfícies dos grãos de gelo, aumentando a probabilidade de detecção.

“Nossas descobertas não só têm implicações profundas para a descoberta de vida em outras partes do sistema solar sem missões de superfície, mas também se estendem à pesquisa química básica”, afirmou Continetti. “Estamos entusiasmados em desenvolver o trabalho fundamental de Harold Urey e Stanley Miller na UC San Diego, explorando a formação dos blocos de construção da vida através de reações químicas desencadeadas pelo impacto dos grãos de gelo.”

Referência: “Detecção de aminoácidos intactos com um espectrômetro de massa de impacto de grãos de gelo de hipervelocidade” por Sally E. Burke, Zachary A. Auvil, Karl A. Hanold e Robert E. Continetti, 4 de dezembro de 2023, Proceedings of the National Academy of Sciences .
DOI: 10.1073/pnas.2313447120

Esta pesquisa foi

Perguntas frequentes (FAQs) sobre aminoácidos de Encélado

Que descoberta significativa foi feita sobre a lua de Saturno, Encélado?

Os investigadores descobriram que os aminoácidos nas plumas de gelo de Encélado podem resistir a impactos de alta velocidade, sugerindo a possibilidade de vida extraterrestre.

Como as plumas de gelo de Encélado contribuem para a busca pela vida?

Acredita-se que as plumas de gelo de Encélado contenham componentes essenciais à vida, como água, energia e substâncias orgânicas, tornando a Lua um alvo principal na busca por vida extraterrestre.

O que a sonda Cassini da NASA descobriu sobre Encélado?

A Cassini descobriu que Encélado ejeta plumas de gelo em alta velocidade, proporcionando uma oportunidade para estudar a composição oceânica da lua e o potencial de habitabilidade.

Que avanço os pesquisadores da UC San Diego alcançaram?

Pesquisadores da UC San Diego demonstraram que os aminoácidos nas plumas de gelo de Encélado podem sobreviver a velocidades de impacto de até 4,2 km/s, um fator crucial para a detecção de vida.

Qual é o significado da missão Europa Clipper em relação a Encélado?

A próxima missão Europa Clipper da NASA à lua de Júpiter, Europa, uma lua semelhante a Encélado, visa identificar moléculas significativas de vida em grãos de gelo, aproveitando os conhecimentos obtidos nos estudos de Encélado.

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