Descubriendo los secretos ocultos de aves elefantes de 9 pies de altura y 1,500 libras gracias a cáscaras de huevo antiguas

por Santiago Fernández
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Hace mucho tiempo, en Madagascar vivían pájaros gigantes no voladores llamados pájaros elefante. ¡Ponían huevos que eran incluso más grandes que pelotas de fútbol! Desafortunadamente, estas grandes aves ya no existen hoy en día. Pero investigadores de la Universidad de Colorado Boulder y la Universidad Curtin en Australia han descubierto que las cáscaras de huevo que dejan las aves elefante pueden darnos información sobre cuándo solían vivir allí.

Recientemente, los científicos publicaron un estudio en la revista Nature Communications que reveló el descubrimiento de un tipo invisible de pájaro elefante que vive en Madagascar. Fue encontrado sin necesidad de encontrar huesos – ¡bastante sorprendente!

¡Esta es la primera vez que se descubre un nuevo tipo de pájaro elefante con solo mirar cáscaras de huevos antiguas! Es un logro sorprendente que permite a los científicos descubrir más sobre todas las aves que solían vivir en la Tierra y por qué tantas se han extinguido en los últimos 10.000 años.

"Esta es la primera vez que utilizamos cáscaras de huevo de un pájaro elefante para identificar algo", dijo Gifford Miller, profesor de ciencias geológicas. Trabaja en el Instituto de Investigación Ártica y Alpina (INSTAAR) en CU Boulder. Miller continuó su declaración diciendo: "Esto nos permite retroceder en el tiempo: ¿Había más tipos de aves de las que ya conocemos?"

Madagascar ha estado aislada de otros países a su alrededor por las profundidades del océano durante más de 60 millones de años. Esto ha provocado que los animales evolucionen de manera diferente en esta gran isla, creando criaturas como lémures y pájaros elefante que no existen en ningún otro lugar del mundo. Hace unos 2000 años, algunos polinesios llegaron y vieron estas enormes aves llamadas Aepyornis: ¡medían más de 9 pies de altura y pesaban más de 1,500 libras! Tenían picos fuertes y sus pies tenían garras afiladas, por lo que eran bastante intimidantes. Aepyornis era el animal terrestre más grande de Madagascar.

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Dispersión superficial de la cáscara de huevo de Aepyornis expuesta por la erosión eólica activa de las dunas de arena en las que anidaban las aves. Crédito: Gifford Miller

Los científicos tuvieron dificultades para saber dónde pertenecían las aves elefante en el árbol evolutivo, ya que no había muchos restos esqueléticos y el ADN óseo se descompone rápidamente en áreas muy cálidas y húmedas. Lo que sí se sabía, sin embargo, es que provienen de la misma familia de criaturas no voladoras que el kiwi, que vive en Nueva Zelanda y es el más pequeño de todos los animales ratite.

Sin embargo, nueva evidencia recopilada de cáscaras de huevos antiguas ha dejado claro dónde pertenecen estas aves en el árbol genealógico genético, ¡y cuán únicas pueden ser cada una!

Alicia Grealy, quien investigó para su tesis doctoral en la Universidad Curtin en Australia, afirmó que encontró diferentes especies de aves en el extremo norte de Madagascar. Estos hallazgos son importantes porque nos ayudan a aprender más sobre estas misteriosas aves. ¡Sorprendentemente, aprendimos esto mirando sus cáscaras de huevo!

Descubriendo el mundo perdido del pájaro elefante

Miller ha pasado más de 20 años investigando cáscaras de huevo de Australia y otros lugares del mundo. Cuando ganó $25.000 del Premio al Científico Distinguido Easterbrook de la Sociedad Geológica de Estados Unidos en 2005, Miller formó un pequeño equipo para aprender sobre el pájaro elefante, que es muy difícil de estudiar.

El equipo comenzó su proyecto en 2006 para recolectar cáscaras de huevo de la parte seca de la isla. Pero antes de que pudieran terminar, alguien más usó partes de huesos para descubrir qué tipo de pájaro era. Entonces, el grupo de Miller y Grealy cambió su plan y centró sus esfuerzos en la mitad norte húmeda y boscosa de la isla para aprender más sobre esta ave en otro entorno.

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El equipo de campo en mayo de 2007, mientras se encontraba en el noreste de Madagascar, donde se recogieron las muestras del artículo. De izquierda a derecha: Ramil, guía principal del Museo Nacional de Antananarivo, la capital; Gifford Miller; Steve DeVogel; y un guía local. Crédito: Gifford Miller

Los científicos utilizaron imágenes satelitales de alta tecnología para encontrar lugares en la isla donde la arena había sido arrastrada y dejado atrás cáscaras de huevo viejas. Como no hay pájaros grandes en la isla, fue más fácil detectar estos trozos de cáscara de huevo solo con los ojos. Después de explorar toda la isla y recolectar 960 trozos de cáscaras de huevo de 291 ubicaciones, se pusieron a trabajar analizando el ADN antiguo que se encuentra dentro de estas cáscaras.

Los esqueletos suelen revelar su ADN con demasiada facilidad, por lo que no son una buena opción para estudiar. Las cáscaras de huevo, por otro lado, son especiales ya que su química retiene la materia orgánica en su interior y la protege hasta por 10.000 años. Esto significa que es más difícil sacar la muestra que necesitamos para el análisis.

Los científicos tenían un problema: necesitaban hebras de ADN más largas para estudiar, pero las que tenían que tratar a menudo eran demasiado débiles o estaban rotas. Para solucionar este problema, juntaron pequeñas piezas de material genético como si fueran un “rompecabezas” y, sorprendentemente, encontraron algo nuevo: ¡un pájaro elefante!

Miller, director de GAGE (Centro de Análisis Geoquímico del Medio Ambiente Global) de CU Boulder, dijo que la ciencia progresa de maneras únicas. No siempre obtienes lo que buscas, pero es mucho más emocionante descubrir algo que ni siquiera sabías que estabas buscando.

Descubriendo los misterios de la historia reciente de la Tierra con la ayuda del ADN y la tecnología

Miller estudia la historia reciente de la Tierra, llamada “Cuaternario”, que fue cuando los humanos comenzaron a aparecer. Aunque no sabemos por qué sucedió, en este período también se extinguieron muchos animales grandes, como el pájaro elefante. Durante mucho tiempo, la gente ha estado discutiendo sobre qué acciones podrían haber tomado los primeros humanos para causar estas extinciones. ¡Miller ha estado estudiando este problema y haciendo preguntas al respecto durante cincuenta años!

El estudio del ADN de las cáscaras de huevo puede ayudar a los científicos a descubrir por qué animales enormes como los pájaros elefante desaparecieron después de la aparición de los humanos. Si expertos como geólogos, arqueólogos y biólogos encontraran más muestras de cáscara de huevo para observar y fechar, entonces la investigación sobre este tema podría ser mucho más comprensible.

Miller afirmó que con la ayuda de muchas personas se pueden responder algunas preguntas difíciles. Esto puede darnos una perspectiva diferente sobre ellos.

Un equipo de científicos realizó recientemente un estudio llamado “Exploración molecular de cáscaras de huevos fósiles” para aprender más sobre un ave gigante extinta. Este trabajo fue publicado en la revista Nature Communications el 28 de febrero de 2023. El equipo examinó diferentes moléculas encontradas en los restos fosilizados de las cáscaras de huevo del ave para descubrir evidencia de que esta ave gigante estaba estrechamente relacionada con las aves modernas. Sus hallazgos nos mostraron más sobre estas fascinantes criaturas y ayudarán a guiar futuras investigaciones para preservar nuestro entorno natural.

Referencia: “La exploración molecular de la cáscara de un huevo fósil descubre el linaje oculto de un ave gigante extinta” por Alicia Grealy, Gifford H. Miller, Matthew J. Phillips, Simon J. Clarke, Marilyn Fogel, Diana Patalwala, Paul Rigby, Alysia Hubbard, Beatrice Demarchi, Matthew Collins, Meaghan Mackie, Jorune Sakalauskaite, Josefin Stiller, Julia A. Clarke, Lucas J. Legendre, Kristina Douglass, James Hansford, James Haile y Michael Bunce, 28 de febrero de 2023. Comunicaciones de la naturaleza.
DOI: 10.1038/s41467-023-36405-3

Este artículo fue escrito por muchas personas de diferentes universidades. Ellos son Matthew J. Phillips de la Universidad Tecnológica de Queensland, Simon J. Clarke de Integrity Ag & Environment, Marilyn Fogel de la Universidad de California Riverside, Diana Patalwala y Paul Rigby y Alysia Hubbard de la Universidad de Australia Occidental, Beatrice Demarchi de la Universidad de Turín, Matthew Collins, Meaghan Mackie, Jorune Sakalauskaite y Josefin Stiller de la Universidad de Copenhague, Julia A. Clarke y Lucas J. Legendre de la Universidad de Texas en Austin, Kristina Douglass de la Universidad de Columbia, James Hansford de la Sociedad Zoológica de Londres, Norte La Universidad de Illinois y el University College London, la Universidad James Haile de Oxford y, por último, la Universidad Michael Bunce Curtin.

El dinero para realizar esta investigación fue donado amablemente por diferentes organizaciones como la Sociedad Geológica de América, la Fundación Nacional de Ciencias y el Consejo Australiano de Investigación. Todo ayudó con una encuesta sobre cuántos niños en edad preescolar tenían esquistosomiasis intestinal (una enfermedad) en el distrito de Marolambo en Madagascar. https://www.nature.com/articles/s41467-023-36405-3

Preguntas frecuentes sobre las aves elefante

¿Por qué se extinguieron las aves elefante?

Las aves elefantes se extinguieron debido a una combinación de caza humana, destrucción de hábitat y cambios climáticos. Las aves eran fuertemente cazadas por su alimento y sus huevos, que eran mucho más grandes que los de cualquier otra ave. A medida que su número disminuyó, sus hábitats fueron destruidos por la actividad humana, dejándolos sin lugares adecuados para reproducirse y alimentarse. Además, los cambios climáticos en la región en la que vivían probablemente contribuyeron a su declive.

¿Están extintas las aves elefante?

Sí, las aves elefante están extintas. Son una familia extinta de grandes aves no voladoras que eran nativas de Madagascar. Se extinguieron en algún momento entre los siglos XVII y XIX, probablemente debido a la caza humana y la destrucción de su hábitat.

¿Qué tamaño tiene un pájaro elefante?

Las aves elefante eran una familia extinta de aves gigantes no voladoras que vivieron en la isla de Madagascar hasta que se extinguieron hace unos 1000 años. Se cree que fueron las aves más grandes que jamás hayan existido, y se estimó que medían alrededor de 8 pies de altura y pesaban hasta 880 libras.

¿Es un pájaro elefante un avestruz?

No, un pájaro elefante no es un avestruz. Las aves elefante eran aves gigantes no voladoras que vivieron en la isla de Madagascar hasta que se extinguieron alrededor del siglo XVII. El avestruz, por otro lado, es una ave grande y no voladora que vive en África, Medio Oriente y partes de Asia.

¿Está extinto el pájaro elefante?

Sí, el pájaro elefante está extinto. Se cree que se extinguió en algún momento entre el 1000 y el 1500 d.C.

¿Cuándo vivió el pájaro elefante?

El pájaro elefante (Aepyornis maximus) era un ave gigante no voladora que vivió en la isla de Madagascar hasta que se extinguió en algún momento entre los siglos XII y XVII.

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