Descobrindo os segredos ocultos de pássaros elefantes de 2,7 metros de altura e 1.500 libras, graças às antigas cascas de ovos

por Santiago Fernández
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Há muito tempo, pássaros gigantes que não voam, chamados pássaros-elefante, viviam em Madagascar. Eles botaram ovos ainda maiores que bolas de futebol! Infelizmente, essas aves grandes não existem mais hoje. Mas pesquisadores da Universidade do Colorado em Boulder e da Universidade Curtin, na Austrália, descobriram que as cascas dos ovos deixadas pelos elefantes podem nos fornecer informações sobre quando eles viveram lá.

Recentemente, cientistas publicaram um estudo na revista Nature Communications que revelou a descoberta de um tipo invisível de pássaro elefante que vive em Madagascar. Foi encontrado sem a necessidade de encontrar ossos – incrível!

Esta é a primeira vez que um novo tipo de pássaro elefante foi descoberto apenas olhando para antigas cascas de ovos! É uma conquista incrível que permite aos cientistas descobrir mais sobre todas as aves que viviam na Terra e por que tantas foram extintas nos últimos 10.000 anos.

“Esta é a primeira vez que usamos cascas de ovo de um elefante para identificar algo”, disse Gifford Miller, professor de ciências geológicas. Ele trabalha no Instituto de Pesquisa Ártica e Alpina (INSTAAR) em CU Boulder. Miller continuou sua declaração com: “Isso nos permite pensar no passado: havia mais tipos de pássaros do que já conhecemos?”

Madagascar está isolado de outros países ao seu redor pelas profundezas do oceano há mais de 60 milhões de anos. Isso fez com que os animais evoluíssem de maneira diferente nesta grande ilha, criando criaturas como lêmures e pássaros elefantes que não existem em nenhum outro lugar do mundo. Cerca de 2.000 anos atrás, alguns polinésios chegaram e viram esses enormes pássaros chamados Aepyornis – eles tinham mais de 2,7 metros de altura e pesavam bem mais de 1.500 libras! Eles tinham bicos fortes e seus pés tinham garras afiadas, então eram bastante intimidantes. Aepyornis era o maior animal terrestre de Madagascar.

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Dispersão superficial da casca do ovo de Aepyornis exposta pela erosão eólica ativa das dunas de areia nas quais os pássaros faziam ninhos. Crédito: Gifford Miller

Os cientistas tiveram dificuldade em saber a que lugar pertenciam os elefantes na árvore evolutiva, uma vez que não havia muitos restos de esqueletos e o ADN dos ossos decompõe-se rapidamente em áreas muito quentes e húmidas. O que se sabia, porém, é que eles vêm da mesma família de criaturas que não voam como o kiwi, que vive na Nova Zelândia e é o menor de todos os animais ratites.

No entanto, novas evidências recolhidas a partir de cascas de ovos antigas deixaram claro a que lugar estas aves pertencem na árvore genealógica genética, bem como o quão únicas cada uma pode ser!

Alicia Grealy, que fez pesquisas para sua tese de doutorado na Curtin University, na Austrália, afirmou que encontrou diferentes espécies de aves no extremo norte de Madagascar. Estas descobertas são importantes porque nos ajudam a aprender mais sobre estas aves misteriosas. Por incrível que pareça, aprendemos isso olhando para as cascas dos ovos!

Desenterrando o mundo perdido do pássaro elefante

Miller passou mais de 20 anos pesquisando cascas de ovos da Austrália e de outros lugares do mundo. Quando ganhou $25.000 do prêmio Easterbrook Distinguished Scientist da Geological Society of America em 2005, Miller formou uma pequena equipe para aprender sobre o pássaro elefante, que é muito difícil de estudar.

A equipe iniciou seu projeto em 2006 para coletar cascas de ovos na parte seca da ilha. Mas antes que pudessem terminar, alguém usou partes de ossos para descobrir que tipo de pássaro era. Assim, o grupo de Miller e Grealy mudou o seu plano e concentrou os seus esforços na metade norte da ilha, húmida e arborizada, para aprender mais sobre esta ave noutro ambiente.

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A equipe de campo em maio de 2007, no nordeste de Madagascar, onde as amostras do artigo foram coletadas. Da esquerda para a direita: Ramil, guia principal do Museu Nacional de Antananarivo, a Capital; Gifford Miller; Steve DeVogel; e um guia local. Crédito: Gifford Miller

Os cientistas usaram imagens de satélite de alta tecnologia para encontrar locais na ilha onde a areia foi levada pelo vento e deixada para trás velhas cascas de ovo. Como não há pássaros grandes na ilha, ficou mais fácil localizar esses pedaços de casca de ovo apenas com os olhos. Depois de explorar toda a ilha e coletar 960 pedaços de casca de ovo em 291 locais, eles começaram a trabalhar na análise do antigo DNA encontrado dentro dessas cascas.

Os esqueletos muitas vezes revelam seu DNA com muita facilidade, por isso não são uma boa escolha para estudar. As cascas dos ovos, por outro lado, são especiais porque sua química retém a matéria orgânica em seu interior e a protege por até 10.000 anos. Isso significa que é mais difícil retirar a amostra que precisamos para análise.

Os cientistas tinham um problema: precisavam de cadeias de ADN mais longas para estudar, mas aquelas com as quais lidavam eram muitas vezes demasiado fracas ou fragmentadas. Para resolver isso, eles juntaram pequenos pedaços de material genético como um “quebra-cabeça” e, surpreendentemente, encontraram algo novo: um pássaro elefante!

Miller, diretor do GAGE (Centro de Análise Geoquímica do Meio Ambiente Global) da CU Boulder, disse que a ciência progride de maneiras únicas. Nem sempre você consegue o que procurava, mas é muito mais emocionante descobrir algo que você nem sabia que estava procurando.

Descobrindo os mistérios da história recente da Terra com a ajuda do DNA e da tecnologia

Miller estuda a história recente da Terra, chamada de “Quaternário”, que foi quando os humanos começaram a aparecer. Embora não saibamos por que isso aconteceu, esse período também viu muitos animais grandes, como o pássaro elefante, serem extintos. Durante muito tempo, as pessoas têm discutido sobre quais ações os primeiros humanos poderiam ter tomado para causar essas extinções. Miller vem estudando esse problema e fazendo perguntas sobre ele há cinquenta anos!

Estudar o DNA das cascas dos ovos pode ajudar os cientistas a descobrir por que animais enormes como os pássaros elefantes desapareceram depois que os humanos apareceram. Se especialistas como geólogos, arqueólogos e biólogos encontrarem mais amostras de casca de ovo para observar e datar, então a investigação sobre este assunto poderá tornar-se muito mais compreensível.

Miller afirmou que com a ajuda de muitas pessoas, você pode responder a algumas perguntas difíceis. Isso pode nos dar uma perspectiva diferente sobre eles.

Uma equipe de cientistas conduziu recentemente um estudo chamado “Exploração molecular de casca de ovo fóssil” para aprender mais sobre um pássaro gigante extinto. Este trabalho foi publicado na revista Nature Communications em 28 de fevereiro de 2023. A equipe analisou diferentes moléculas encontradas nos restos fossilizados das cascas dos ovos da ave para descobrir evidências de que esta ave gigante estava intimamente relacionada com as aves modernas. As suas descobertas mostraram-nos mais sobre estas criaturas fascinantes e ajudarão a orientar futuras pesquisas sobre a preservação do nosso ambiente natural.

Referência: “A exploração molecular da casca de ovo fóssil revela a linhagem oculta de um pássaro gigante extinto” por Alicia Grealy, Gifford H. Miller, Matthew J. Phillips, Simon J. Clarke, Marilyn Fogel, Diana Patalwala, Paul Rigby, Alysia Hubbard, Beatrice Demarchi, Matthew Collins, Meaghan Mackie, Jorune Sakalauskaite, Josefin Stiller, Julia A. Clarke, Lucas J. Legendre, Kristina Douglass, James Hansford, James Haile e Michael Bunce, 28 de fevereiro de 2023, Comunicações da Natureza.
DOI: 10.1038/s41467-023-36405-3

Este artigo foi escrito por muitas pessoas de diferentes universidades. Eles são Matthew J. Phillips da Universidade de Tecnologia de Queensland, Simon J. Clarke da Integrity Ag & Environment, Marilyn Fogel da Universidade da Califórnia Riverside, Diana Patalwala e Paul Rigby e Alysia Hubbard da Universidade da Austrália Ocidental, Beatrice Demarchi da Universidade de Turin, Matthew Collins, Meaghan Mackie, Jorune Sakalauskaite e Josefin Stiller da Universidade de Copenhague, Julia A. Clarke e Lucas J. Legendre da Universidade do Texas em Austin, Kristina Douglass da Universidade de Columbia, James Hansford da Zoological Society of London, Northern Universidade de Illinois e University College London, Universidade James Haile Oxford, por último, Universidade Michael Bunce Curtin.

O dinheiro para fazer esta pesquisa foi gentilmente doado por diferentes organizações, como a Geological Society of America, a National Science Foundation e o Australian Research Council. Tudo ajudou com um inquérito sobre quantas crianças em idade pré-escolar tinham esquistossomose intestinal (uma doença) no distrito de Marolambo, em Madagáscar. https://www.nature.com/articles/s41467-023-36405-3

Perguntas frequentes sobre pássaros elefantes

Por que os pássaros elefantes foram extintos?

Os pássaros elefantes foram extintos devido a uma combinação de caça humana, destruição de habitat e mudanças climáticas. As aves eram fortemente caçadas para obter alimento e seus ovos, que eram muito maiores do que os de qualquer outra ave. À medida que o seu número diminuía, os seus habitats foram destruídos pela actividade humana, deixando-os sem locais adequados para procriar e alimentar. Além disso, as mudanças climáticas na região em que viviam provavelmente contribuíram para o seu declínio.

Os pássaros elefantes estão extintos?

Sim, os pássaros elefantes estão extintos. Eles são uma família extinta de grandes pássaros que não voam, nativos de Madagascar. Eles foram extintos em algum momento entre os séculos 17 e 19, provavelmente devido à caça humana e à destruição do habitat.

Qual o tamanho de um pássaro elefante?

Os pássaros elefantes eram uma família extinta de pássaros gigantes que não voavam e que viveram na ilha de Madagascar até serem extintos há cerca de 1000 anos. Acredita-se que eles tenham sido os maiores pássaros que já existiram, e foram estimados em cerca de 2,5 metros de altura e pesando até 880 libras.

Um pássaro elefante é um avestruz?

Não, um pássaro elefante não é um avestruz. Os pássaros elefantes eram pássaros gigantes que não voavam e viveram na ilha de Madagascar até serem extintos por volta do século XVII. Os avestruzes, por outro lado, são aves grandes e que não voam, que vivem na África, no Oriente Médio e em partes da Ásia.

O pássaro elefante está extinto?

Sim, o pássaro elefante está extinto. Acredita-se que tenha sido extinto em algum momento entre 1000 e 1500 DC.

Quando o pássaro elefante estava vivo?

O pássaro elefante (Aepyornis maximus) era uma ave gigante que não voava e viveu na ilha de Madagascar até ser extinta em algum momento entre os séculos XII e XVII.

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